【精選書摘】 窗邊的霸王龍 發現事理的樂趣《費曼的主張》

文/理查.費曼 |2021.05.09
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《費曼的主張》 圖/天下文化提供

文/理查.費曼

我們家裡有一套《大英百科全書》。當我還只是個小孩子的時候,我父親經常讓我坐在他的大腿上,讀《大英百科全書》裡頭的文章給我聽,我們會讀到,比方說,恐龍。也許剛巧講到雷龍或什麼的,或者是霸王龍,而書上會說:「這巨獸身高二十五英尺,頭有六英尺寬。」這時候,父親就停下來說:「讓我們看看那是什麼意思。那就表示:假如這恐龍站在我們家前面的草坪上,牠的頭都可以伸到窗口裡來了。但另一方面呢,牠的頭卻伸不進來,因為頭太寬大了點,真要伸進來的話,就會把窗戶弄破。」

無論父親和我讀到什麼,我們都想盡辦法把它轉換到真實世界中的某些事物,因此我也學會了那樣做。我讀到什麼東西,都會試著用轉換的手法,釐清它到底有什麼意義,因此(說到這裡,費曼笑起來)我小時候經常讀大英百科,但有人替我轉換。你看,情形變成了:只要想到有那麼高大的動物,就很叫人興奮和覺得有趣。但我不害怕真會有那麼一隻恐龍跑進我的窗戶裡來,我不那麼想,而只覺得牠們全都滅絕了,當時卻沒人知道原因是什麼。這是一件很有趣、很有趣的事情。

不只知道事物名稱

那時候,我們經常跑到卡茲奇山區裡去。我們家住在紐約,卡茲奇山區是夏天裡大家跑去避暑的地方;而那些爸爸——山區裡聚集了一大群人,但平日還是待在紐約上班,只在周末才回到山裡。當我父親回來時,他經常帶我到森林中散步,還會告訴我森林裡很多很有趣的事物;等一下我再說明這部分。但其他媽媽看到這狀況,認為如果其他爸爸也帶小孩去散散步,會有多美好,於是紛紛企圖說服她們的丈夫有樣學樣。可是都碰了一鼻子灰,於是她們轉而希望我父親能帶所有的小孩子一道去散步,但我父親不想答應,因為他和我之間的關係是十分特殊的,我們共同擁有的是一種很私密的東西。所以,到了下個周末,其他爸爸唯有親自帶小孩去散步了。

接下來的星期一,男人們都回去上班了,小孩全聚在田野裡玩,有一個小孩跟我說:「看看那隻鳥,那是什麼種類的鳥?」我說:「我壓根兒不曉得那是啥種類的鳥。」他會說「這是隻棕頸畫眉」之類的話,「你爸爸啥也沒教你。」但事實上剛相反,父親教我很多東西。觀看這隻鳥時,他會說:「你曉得那是什麼鳥?那是隻棕頸畫眉;但葡萄牙語叫……義大利語是……」他還會說:「中文叫……日文叫……」等等。「那麼,」他繼續說:「現在你知道了這隻鳥在全世界不同語言中叫什麼之後,你還是對這隻鳥一無所知。你只不過知道了世界各地有什麼不同的人,以及他們給隻鳥取什麼樣的名字而已。所以,」他說:「讓我們好好看看這隻鳥吧。」

真正深度了解透徹

他教會了我要關注各種事物。有一天,我在玩一個我們稱之為驛馬快車的玩具,那是一輛小小的馬車,放在一條路軌上,小孩子拉著車子跑來跑去。車子裡有個球,我還記得這件事:有個球在裡面,而當我拉動車子時,我注意到球移動的情形,因此我跑去父親那裡說:「爸,我注意到一些事情:當我拉動車子時,球會往車子的尾部滾過去,而如果我拉著車子,但突然之間停下來的話,球會滾到車子前面去,」我說:「為什麼會這樣?」父親說:「沒有人知道答案。普遍適用的原理是,正在運動中的物體會嘗試繼續運動下去,而靜止中的物體會傾向繼續維持不動,除非你用力去推它。」他繼續說:「這種傾向叫做『慣性』,但誰也不曉得為什麼會發生這樣的事。」

這,才稱得上真正深度了解透徹。父親不是只告訴我一個名詞而已,他很清楚「知道某樣東西的名字」和「知道某樣東西是什麼」的分別,而我七早八早就學會這一點。

我父親繼續說:「如果你仔細點看,就會注意到那顆球並沒有往小驛車的尾巴衝過去,而是由於你拉著車子,以致車子的尾部緊靠著球;小球其實處於靜止狀態;甚至由於球和車底之間的摩擦力,小球還往前滾動呢。」於是我跑回去看看我的小驛車,把小球重新放好,一邊拉動車子,一邊從旁進行觀察,發現他說的很正確:當我拉動車子時,小球從頭到尾都沒有往車後方移動,小球只不過是相對於車子而言往後移動,但相對於車子外面的馬路而言,小球反而是往前移動了一點點,因此其實是車子的尾部追上了小球而已。

我父親就是用這種方法教育我的,他用的是各種例子、討論,沒有施加任何壓力,只有親切有趣的討論。

(本文摘自天下文化出版《費曼的主張》一書)

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