你祖父怕的東西,你也會怕嗎?

文/比爾.蘇利文(印第安那大學醫學院教授、《科學人 |2020.08.14
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文/比爾.蘇利文(印第安那大學醫學院教授、《科學人》專欄作者)

你曾經感受到不明所以的恐懼嗎?在美國有1/10的人具有恐懼症(phobia),讓人在沒有危險的狀況下感受到足以使人動彈不得的恐懼。舉例來說,有懼高症的人即使身在保護措施良好的建築高處,依然會感到恐懼。

根據美國國家衛生研究院的資料,超過1900萬個美國人因為非理性的恐懼和焦慮,而使得生活品質受損。這些奇怪的恐懼症從何而來?可能是由自身的經驗所造成。我年紀還很小的時候,因為一口氣塞了太多花生醬巧克力到嘴巴裡面,幾乎噎到。我不知道自己是否算得上有花生醬沾黏上顎恐懼症,不過之後吃含有花生醬的食品時都會小心翼翼。其他無法由個人經驗解釋的害怕與恐懼症,可能來自於家庭。《墓園裡的男孩》中寫道:「恐懼會傳染,你會如染病那樣染上恐懼。」事實上,恐懼不但會傳染,還會代代相傳,由下面研究可以證明。

許多食物含有胺苯乙酮,例如杏子、蘋果和香蕉。純的胺苯乙酮聞起來像是櫻桃,小鼠喜歡胺苯乙酮的味道,但是我們可以教小鼠害怕它。2013年,艾茉利大學使用電擊的方式制約小鼠,讓牠們害怕櫻桃的香味。他們把胺苯乙酮蒸氣釋放到關著小鼠的籠子中,同時經由地板給與小鼠的腳底輕微電擊。3天後,即使沒有電擊,只要一點胺苯乙酮的氣味就能夠讓小鼠害怕得縮起身子。換句話說,雷斯勒和迪亞斯讓小鼠對於櫻桃有不自然的恐懼。

恐懼隔代遺傳

這些科學家讓害怕櫻桃味道的雄小鼠,與正常的雌小鼠交配,後者並沒有受到害怕櫻桃味道的制約。出乎意料,生下的後代天生就對櫻桃味道更為敏感,只要稍微聞到飄來的櫻桃香味,就會變得焦慮與恐懼。這非常奇怪,因為那些幼鼠從來沒有學到要把櫻桃味道和電擊聯繫在一起,牠們是生來如此,好像是幼鼠在母鼠的子宮中時,就聽到雄鼠喃喃的警告聲:「小傢伙,如果聞到櫻桃的味道就要逃開,不然那些穿著實驗袍的笨人類會電擊你。」

把學習而來的恐懼傳給下一代已經夠瘋狂了,但是更令人震驚的是,這些畏懼櫻桃小鼠的孫子輩,依然對櫻桃的味道特別恐懼,而牠們的父母都未曾遭受過電擊。這種沒有改變基因序列,但是依然傳遞數代的特徵,稱為「隔代表觀遺傳繼承」。

為什麼這個現象如此讓人驚訝?因為孩子通常不會遺傳到他們父母所學之事。舉例來說,我學到吃完東西要把食物渣清理乾淨,但是我向你保證我的孩子沒有繼承到這種行為。因為某些原因,我在大學時修了微分,但是我的孩子依然要學基礎的算術。有哪個父母不希望自己的小孩天生就已經完成了大小便的訓練呢?所以說,小鼠習得的櫻桃恐懼行為,是怎樣傳給後代的? (待續)

本文摘自《我,為什麼會這樣?》

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