大發現!澳洲隕石 含70億年前古老物質

 |2020.01.27
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澳洲隕石碎塊中的40個最古老微小星塵顆粒,年代可追溯至大約70億年前。圖/取自美國「國家科學院學報」網頁pnas.org

【本報訊】地球是充滿謎樣的地方。科學家指出,一顆在1969年撞擊澳洲東南部鄉間的隕石,含有迄今在地球上發現到的最古老的固態物質,即在太陽系形成的數10億年前就存在的星塵,推測大約距今已有70億年之久。

隕石於1969年墜落至澳洲維多利亞州(Victoria state)穆契生鎮(Murchison)。芝加哥菲爾德自然史博物館(Field Museum)的科學家持有其中一個碎塊長達50多年。

據《中央社》報導,研究人員將隕石碎塊敲碎成粉末,檢測內部含有的微細顆粒。科學家發展出判定星塵年代的方法,飄浮在太空中的星塵顆粒不斷遭受宇宙射線的高能粒子撞擊,這些宇宙射線會把星塵顆粒內原子分裂成碎片,諸如碳原子變成氦原子等。

生成速率相當恆定的這些碎片,隨著時間經過而不斷累積,暴露在宇宙射線中愈久,累積的碎片就愈多,藉由在實驗室內計算碎片數量,科學家就能判定星塵的年代。

研究人員表示,隕石碎塊中的40個最古老微小星塵顆粒,年代可追溯至大約70億年前,約在太陽、地球及其他太陽系星體形成前25億年。


圖說:科學家13日指出,一顆在1969年撞擊澳洲東南部鄉間的隕石,含有迄今在地球上發現到的最古老固態物質。示意圖/圖為NGC 6946星系取自NASA網站

研《中央社》報導,究中分析的所有星塵,其實都是太陽系形成前產生的物質,稱為「太陽前顆粒」(presolar grain),其中60%有46~49億年歷史,最古老的10%可追溯到逾56億年前。

研究人員指出,星塵就是太陽系生成前的時間膠囊。星塵的年代分布提供有關銀河系恆星生成速率的線索,由於眾多星塵的年代集中在特定時間區間,暗示恆星呈現爆炸性誕生,而非以恆常速率誕生。

領導這項研究的菲爾德自然史博物館副館長赫克(Philipp Heck)表示:「我對此極度興奮。即使我已研究穆契生隕石及太陽前顆粒將近20年,我仍對能以岩石研究我們銀河系的歷史深感著迷。」

這項研究報告刊登在美國「國家科學院學報」(Proceedings of the National Academy of Sciences)。

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